Georges bizet (1839-1875)

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GEORGES BIZET (1839-1875)









Impressed by his talent and abilities, the Paris Conservatoire waived its age rule and 

admitted Bizet when he was nine years old. 


Bizet wrote to the composer Charles Gounod, his mentor and friend, “You were the 

beginnings of my life as an artist. I spring from you.” 


Bizet’s widow remarried and found fame as a Parisian society hostess, but gained 

immortality when Marcel Proust used her as the inspiration for the Duchesse de 

Guermantes in Remembrance of Things Past


The libretto for Georges Bizet’s Carmen is by Henri Meilhac and Ludovic Halévy, based on the 

novella of the same title by Prosper Mérimée. The opera premiered on 3 March 1875 at the 

Opéra-Comique in Paris. The hostile reaction of the critics was in part due to the squalid subject 

matter of the play, and the fact that Carmen was so brazen. Fallen women were acceptable as 

operatic heroines if they sought redemption and met appropriate fates, generally remorseful 

deaths or the nunnery. Bizet’s Carmen does not seek redemption, discards lovers with abandon, 

and rushes headlong to her fatal confrontation with José. 


The opera is in four acts in the style of opéra comique, with spoken dialogue and stock 

characters that would have been instantly recognisable to Parisian audiences of the time. It is 

set in Seville, Spain, where gypsy women work in a cigarette factory. Carmen taunts the men, 

telling them that love is free and obeys no rules. Only José resists her seductive allure, 

nonetheless he too succumbs, and releases her from custody; Carmen having been arrested for 

instigating a fight with the other women. A month later, José, again free after having been put in 

jail for letting Carmen escape, faces an ultimatum: He must either desert his post and take up 

with a band of smugglers, or she will have nothing to do with him. 


At the smuggler’s mountain hideaway Carmen taunts José; her interest in him is fading and she 

tells him that he should go home to his mother. Escamillio, a bullfighter and Carmen’s new 

romantic interest, appears and the two men fight. Escamillio leaves, but not without first 

inviting Carmen and the others to his next bullfight. She and two of the other gypsy girls read 

their fortunes, but while the others foresee happiness for themselves in the cards, Carmen sees 

only death. Micaëla, pure, chaste and in love with José, appears at the camp begging him to 

return home as his mother is dying. José leaves, ominously warning Carmen that they will meet 



With Carmen at his side, Escamillio is greeted by cheering crowds as he arrives for the bullfight. 

Carmen, ignoring the warnings that José has been seen nearby, lingers outside of the arena. José 

appears and begs her to return to him. She spurns him, telling him that she was born free and 

free she will die, throwing the ring he had given her at his feet. Enraged, José fatally stabs 

Carmen, collapsing in horror as to what he has just done. 


During the opera’s thirty-third performance on 2 June 1875, Célestine Galli-Marié, who created 

the title role, had an overwhelming sense of doom during the card scene where Carmen foresees 

her own death. She broke down in tears at the end of the act, and collapsed completely after the 

final curtain. Bizet would die a few hours later at the age of 36. Four thousand people attended 

his funeral in Paris and he was buried in Père Lachaise Cemetery. The evening of the funeral, 

there was a special performance of Carmen, with the critics hailing Bizet as a genius and the 

opera a masterpiece, while just weeks before they had sung a different tune. 


The opera’s success dates from a production in Vienna in October 1875. Bizet’s friend, Ernest 

Guiraud composed recitatives, substituted for the spoken dialogue at the Vienna performance, 

which are still frequently heard today. In part, due to the neglect of Bizet’s publishers and the 

indifference of his wife and heirs, there are few standard performing editions of Bizet’s works. 

One can encounter performances of Carmen with or without the musical recitatives, and there 

are frequently cuts and other abridgments made to the music. None of which seems to have 

dimmed the public’s enthusiasm, for what is to many, one of the perfect combinations of music 

and drama in all of opera. 


Bizet’s legacy rests on just a few works, including CarmenLes Pêcheurs de Perles and the 

Symphony in C. He took time to develop as an artist, as did Giuseppe Verdi and Richard Wagner, 

both who reached artistic maturity and had their first great successes at the same age as Bizet 

did with Carmen. They of course lived on to experience fame and fortune, whilst Bizet did not. 

The opera is his masterpiece. What the critics deplored, Bizet’s ability to express “so vividly the 

torments inflicted by sexual passions and jealousy”; audiences have embraced. The music’s 

popularity reaches far beyond the opera house, and Bizet’s melodies are known worldwide. 




Programme notes by Rick Perdian 






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