Historia Mexicana



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Historia Mexicana

ISSN: 

0185-0172



histomex@colmex.mx

El Colegio de México, A.C.

México

Serrano, José Manuel



Iván Valdez-Bubnov,  Poder naval y modernización del Estado:  política de construcción

naval española, México, Universidad  Nacional Autónoma de México, 2011, 515 pp. ISBN

978-607- 02-2649-6

Historia Mexicana, vol. LXIV, núm. 4, abril-junio, 2015, pp. 1871-1877

El Colegio de México, A.C.

Distrito Federal, México

Disponible en: http://www.redalyc.org/articulo.oa?id=60047002009

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1871

HMex, 

LXIV:


 4, 2015

RESEÑAS


Iván Valdez-Bubnov, Poder naval y modernización del Estado: 

política de construcción naval española, México, Universidad 

Nacional Autónoma de México, 2011, 515 pp. ISBN 978-607-

02-2649-6

Resulta paradójico que disponiendo la España de la edad moder-

na de un sistema naval poderoso (si exceptuamos la segunda mitad 

del siglo xvii), y disfrutando de una innegable tradición naval, 

sean tan pocos los estudios de conjunto contemporáneos sobre 

uno de los más decisivos aspectos de la política imperial hispa-

na. No hay que olvidar que la esencia del poderío español entre 

los siglos xvi y xviii se basó en el control oceánico del Atlántico, 

y que sus buques y marinos supieron hacer frente con éxito tan-

gible a los ataques coordinados de las principales potencias euro-

peas. El libro del profesor Valdez-Bobnov, destacado especialista 

en historia naval adscrito a la Universidad Nacional Autónoma de 

México, trata, en una notable investigación, de soslayar tan inex-

plicable vacío.

Hasta la llegada de este libro, los historiadores y expertos en 

el tema han tenido que recurrir una y otra vez a los mismos tex-




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tos, que pese a su evidente utilidad,

1

 no se aproximaban al estudio 



interdisciplinar, transversal y profundo que caracteriza al texto del 

historiador mexicano. Con esto no queremos decir que no hayan 

existido evidentes progresos historiográficos sobre la Marina de 

guerra española, principalmente durante el siglo xviii, pero éstos 

suelen ser especializados o de miradas prospectivas regionales y sec-

toriales. Valdez-Bubnov ha roto con esta secuencia para ofrecernos 

una mirada global que, si bien no se puede considerar una historia 

general de la Armada española, sí es al menos lo más moderno de 

que disponemos hoy en día sobre la estructura, organización y tec-

nologías navales en la España dieciochesca.



Poder naval y modernización es un libro bien escrito, cuyo prin-

cipal mérito es doble. Por una parte, logra una síntesis bien organi-

zada de la evolución del poder naval hasta el siglo xviii, con especial 

énfasis en el desarrollo y permanente adaptación de la tecnología 

al servicio de los intereses políticos de Madrid. El enfoque de la 

investigación ha sido centrado en un aspecto novedoso, como es 

la vincu lación de las decisiones en política naval respecto de la pro-

pia evolución de la tecnología en este campo, logrando que el lector 

disponga de un hilo conductor que conecta los aspectos políticos 

y administrativos de la marina de guerra española, con los perma-

nentes cambios adaptativos que la técnica y la tecnología nava-

les operaron al servicio del control de los mares. Por otra parte, el 

voluminoso libro encierra un ímprobo trabajo de archivo que dis-

curre por los siete archivos españoles que acogen material para la 

historia naval. Aunque el autor maneja con gran solidez la mayo-

1

  Las más importantes probablemente sean: Juan Miguel de los Ríos, Historia de 



la Real Armada, Madrid, Imp. de Don Salvador Albert, 1839; Cesáreo Fernández 

Duro, Armada española desde la unión de los reinos de Castilla y León, Madrid, 

Sucesores de Rivadeneyra, 1895-1903, 9 vols.; Jorge Lasso de la Vega, La Mari-

na Real de España a fines del siglo 

xviii

 y principios del 

xix

. Memorias de familia, 

tipos, escenas y cuadros de costumbres, apuntes y materiales para la historia de la 

Marina española, Madrid, Imp. Vda. de Calero, 1863.



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ría de la bibliografía existente, este libro es esencialmente un traba-

jo de investigación original, que ofrece además al investigador naval 

la ventaja de que el autor ha impregnado las páginas con una enor-

me cantidad de tablas y datos directamente entretejidos con pacien-

cia de los archivos, lo que supone un generoso aporte para futuras 

consultas e investigaciones de otros historiadores.

El primer capítulo está dedicado a los siglos xvi y xvii, y es en 

esta parte donde podemos encontrar ciertas limitaciones. Aun-

que los estudios navales sobre el siglo xvii español están aún a la 

espera de obras de conjunto modernas, disponemos de una gran 

variedad de textos sobre el siglo xvi que habrían dado al autor la 

posibilidad de equilibrar los dos siglos de los Austrias con el siglo 

borbónico, que es donde Valdez-Bobnov centra su investigación. 

Tal vez se echa en falta una utilización más extensa de la magnífi-

ca obra de José Luis Casado Soto,

2

 enfocada precisamente en los 



aspectos tecnológicos, así como un cierto aparataje de fuente docu-

mental para relacionar, desde la propia investigación de archivo, los 

profundos cambios que operaron respecto del poder naval español 

entre los siglos xvi-xvii y el xviii.

El segundo capítulo versa sobre los primeros pasos de la nacien-

te Armada española a comienzos del siglo xviii, así como de las sin-

gulares luchas de poder para hacerse con el control de la institución 

naval y su sistema de asientos. Las mejores páginas aquí sin duda 

son las que dibujan la pugna entre José Patiño y sus no pocos ene-

migos por completar un enfoque global (y americano) de la armada 

española. Apoyándose en los textos contemporáneos de Bernardo 

Tinajero y Jerónimo Uztáriz, el autor logra hacer visualizar que el 

problema en las dos primeras décadas del siglo no era otro que la 

creación de una estructura administrativa y financiera permanente 

para el desarrollo eficiente de la Marina, y esta estructura pasaba a 

2

  En especial su excelente libro Los barcos españoles del siglo 



xvi

 y la Gran Arma-

da de 1588, Madrid, San Martín, 1988.


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su vez por comprender la dimensión centralizadora que los prime-

ros responsables de Marina querían dar.

El siguiente capítulo abre la puerta al papel primordial que aca-

baría teniendo América para el futuro de la Marina de guerra. Val-

dez-Bobnov comienza sus páginas acertando en focalizar que el 

epicentro de todas las reformas navales iba a estar en torno a los 

tipos de contratas y al papel que el Estado presumiblemente iba a 

desarrollar. Desde aquí se traslada ese debate a América, donde el 

autor quiere precisar que es donde mejor se visualizó tan singu-

lar dilema. La Habana fue durante la segunda y tercera décadas del 

siglo el lugar en que comenzó a divergir la política supuestamente 

centralizadora respecto de la Marina, porque como bien se demues-

tra en este capítulo, mientras en la Península los aires corrían en 

dirección al control estatal de los designios navales, en La Habana 

y su imponente astillero el asentista Juan de Acosta se decantaba 

por lo privado. De ahí se deduce que los problemas de la construc-

ción naval no estaban tan fuertemente relacionados a ambos lados 

del Atlántico.

En el capítulo IV se bosqueja un inquietante problema. El autor 

detecta con habilidad los complejos problemas de la monarquía a 

la hora de hacer valer un plan claro y decidido de centralización y 

maximización global de los sectores estratégicos decisivos para la 

Marina de guerra. Por una parte, la institución del Almirantazgo tal 

vez trataba, según el autor, de dar homogeneidad al plan de coordi-

nación general con diseños de los presupuestos bajo control públi-

co, mientras que en La Habana la monarquía se ve obligada a ceder 

los instrumentos de construcción naval a manos privadas (Com-

pañía de La Habana), sin duda debido a la fuerte raigambre de su 

élite comercial local, insertada en los negocios del tabaco y el azú-

car (pp. 261-262).

Este dilema parece aclararse en el siguiente capítulo, con el aná-

lisis de la política general del impotente ministro Ensenada, y su 

programa de construcción a la inglesa, basado en un fuerte y rígi-



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do control estatal. La lucha de intereses entre los constructores que 

seguían modelos franceses y los apoyados por la política ensena-

dista no está, sin embargo, aclarada del todo, ya que el autor si bien 

reconoce que este fue el eje central de Ensenada (la construcción a la 

inglesa), en otra parte menciona que hay que recoger esta iniciativa 

con “cautela” (p. 296). El autor pasa por alto la innegable trascen-

dencia de insertar los problemas navales y tecnológicos del debate 

con las intrigas palaciegas en las que se vieron envueltos Ensena-

da y su rival Carvajal, ministro de Estado. No hay que olvidar que 

la pugna por el control de los recursos navales estaba inserta en un 

plan de mayor envergadura y alcance, como era inclinarse en políti-

ca exterior hacia Francia o Inglaterra y, por consiguiente, la impor-

tación de sus modelos tecnológicos. Estos aspectos de la diplomacia 

de mediados de siglo, magníficamente analizados en algunas obras,

3

 

debieron ser el eje articular para comprender mejor el innegable 



atractivo del problema tecnológico, muy bien expuesto por el autor.

El capítulo VI, el de mayor extensión del libro, hace un excelente 

recorrido por la segunda mitad del siglo xviii, con especial hincapié 

en la permanente inserción de reglamentos de construcción navales, 

modificaciones y adaptaciones tecnológicas, y el exponencial incre-

mento tanto del gasto como del número de unidades. En su investi-

gación, el autor pondera el notable aumento del presupuesto naval 

en época de Carlos III, con los acuciantes problemas de gasto públi-

co del Estado, en un tiempo en que la política exterior de España 

fue en especial agresiva. Resuelto aparentemente el dilema del con-

trol estatal de la maquinaria naval, Valdéz-Bubnov se desplaza hacia 

América, cuyos recursos en plata resultaron esenciales. El centro del  

3

 Juan Molina Cortón, Reformismo y neutralidad: José de Carvajal y la diplo-



macia de la España ilustrada, Badajoz, Editora Regional de Extremadura, 2003; 

Didier Ozanam, La diplomacia de Fernando VI: correspondencia entre  Carvajal 



y Huéscar, 1746-1749, Madrid, Consejo Superior de Investigaciones Científicas, 

1975; José Luis Gómez Urdáñez, El proyecto reformista de Ensenada, Lleida, 

Milenio, 1996.



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problema naval se traslada, por tanto, allá donde existía una fuerza 

activa capaz de sostener un amplio programa de construcción naval 

con menores tensiones presupuestarias. Aunque el autor defiende 

que “la centralización administrativa y financiera del sistema naval 

imperial, pese a sus múltiples dificultades, alcanzó las posesiones 

más lejanas de la corona” (p. 403), en clara alusión a su análisis res-

pecto de La Habana, El Callao y Manila, lo cierto es que la pro-

pia exposición dejaría entrever, en especial respecto de La Habana,  

que allá operaron mecanismos poco claros, a veces híbridos, en lo que  

respecta al control estatal. Si bien es cierto que en la Península los 

tres departamentos navales estaban férreamente controlados por la 

Secretaría de Marina (y fiscalizados por Hacienda), en La Habana 

el número de contratas privadas relacionadas con su astillero duran-

te las dos últimas décadas del siglo xviii abre la posibilidad de inser-

tar en el debate un doble espacio de articulación del programa naval. 

Hay que tener en cuenta el notable poder de la élite habanera, cuyos 

intereses fueron concomitantes con los del astillero siempre y cuan-

do no representaran un freno para sus actividades relacionadas con 

los negocios de tabaco y azúcar, principalmente. La fuerte oposi-

ción de esta misma élite, muy activa con el astillero hasta la década 

de 1770, durante las últimas décadas del siglo respecto al control de 

las maderas para la construcción naval, refleja un desplazamiento 

de los intereses hacia fuera del arsenal, obligando al Estado a ofre-

cer contratas más pequeñas, y de índole privada, a múltiples actores 

locales, antes desplazados. Pese a que los dineros públicos proce-

dentes de México seguían afluyendo en grandes cantidades hacia 

La Habana, como brillantemente expone el autor, éstos iban desti-

nados cada vez más hacia el sostenimiento de las flotas, sumamente 

activas y costosas durante la guerra contra Inglaterra de 1779-1783. 

Este detalle, que escapa parcialmente a Valdéz-Bubnov, nos induce 

a pensar que La Habana dejó de operar en beneficio del programa 

de construcción naval pensado para ambos lados del Atlántico, en 

gran medida por el desinterés de sus élites locales.



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El último capítulo analiza la consabida crisis y colapso del sis-

tema de construcción naval a finales del siglo xviii. Este declive 

tuvo tanto que ver con la pérdida del control de sus recursos dine-

rarios por parte de la Secretaría de Marina, como con la enorme 

presión presupuestaria a la que se vio sometida la Tesorería Gene-

ral en los últimos años de la centuria, marcados por una acuciante 

política exterior. El autor despeja la incógnita sobre La Habana al 

mostrar cómo el sistema de asientos resultaba, aparentemente, más 

útil desde el punto de vista presupuestario para las autoridades del 

momento. De esto se extrae la idea de que, aunque a lo largo de este 

excelente libro el problema tecnológico sustraía una enorme fuer-

za al programa de rearme de la Marina, el asunto verdaderamente 

de fondo era la aplicación o no de un sistema público o privado de 

control y gastos navales.

Para concluir, la obra Poder naval y modernización representa 

un avance y aportación fundamental a la comprensión global del 

problema naval español durante la edad moderna. Si bien, como se 

ha apuntado, no es una historia del poder naval de la Monarquía 

hispánica, posiblemente el autor tampoco lo pretendía. Sin embar-

go, constituye un manual de innegable valor académico y, al día de 

hoy, el proyecto sintetizador contemporáneo más importante, en 

especial gracias a la magnífica labor documental que encierra. Un 

logro que posiblemente tarde años en superarse.

José Manuel Serrano



Universidad de Antioquia

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