Interview of Norman "Norm" Abramson

Yüklə 121,5 Kb.

ölçüsü121,5 Kb.













Interview of Norman “Norm” Abramson





Interviewed by:  

James L. Pelkey 



Recorded: October 13, 1988 

Menlo Park, California 














CHM Reference number: X5671.2010 

© 2010 James L. Pelkey/Computer History Museum 

Interview of Norm Abramson 

James L. Pelkey Collection: History of Computer Communications 


CHM Ref: X5671.2010           © 2010 James L. Pelkey/Computer History Museum           Page 2 of 13 

James Pelkey: Originally, where did the need come from to connect these outer campuses, and how did 

you get to be responsible for this and how did you come to be prepared to deal with that issue? 

Norm Abramson:  Well, first I'd say a lot of people have the misconception that -- I suspect we may have 

contributed to this misconception that -- the prime purpose of the AlohaNet was to connect the outer 

campuses of the University of Hawaii, or in fact to really provide any operational facility at the university.  

Even today, about 15 years after the project, we occasionally get groups that come in from Japan who 

want to see the AlohaNet in operations, and I have to tell them that it really hasn't been in operation for 

over ten years.  The original project had, as its goal, research more than operational needs of the 

university.  I think it's possible that we may have justified the research, as researchers often do, by 

pointing to its possible applications for the University of Hawaii and for other areas that had difficulty with 

telephone communication of data, but certainly the goals of myself and the other people who were 

involved in the project were research goals rather than operational goals.  I should say, though, that we 

did put up terminals on he other islands, never as part of operational networks but, in so far as the Aloha 

was not an operational network, but we had terminals as demonstrations on the big island south of Oahu 

and on Maui and throughout other locations on Oahu too.  

Pelkey: So you had multiple locations so that you could demonstrate the viability of this mutually 

launching out the network and it working? 

Abramson:  Exactly, and that we could extend the range.  We wanted to demonstrate that, that we could 

extend the range by repeaters, Aloha Repeaters. 

Pelkey: How did you get involved in this?  You were in the Computer Science Department? 

Abramson:  Nope.  I was in the -- well, let's see, I guess I shouldn't say that.  I have been an electrical 

engineer.  I was trained as an EE and I taught EE at Stanford for six or seven years 


Pelkey: Prior to 


Abramson:  Well, I spent one year after Stanford at Harvard, but I was really teaching EE there rather 

than computer science, and then I went to Hawaii. 

Pelkey: What year was this? 

Abramson:  Twenty-two years ago, I believe.  It was '65, '66, that's about right.  

Pelkey: When did you get interested in this particular problem?  How did it come to you? 

Abramson:  The way it came to us is that when I went to Hawaii, of course it was taking a pretty big 

gamble.  Hawaii was and is no Stanford or Harvard, and at that same time, there are other competing 

advantages of working in Hawaii that are important to me, in spite of the fact that the intellectual 

stimulation at Stanford and Harvard are also important.  There was very little research going on at the 

University of Hawaii, and I realized that we would have to start some kind of research project.  At about 

the same time, within the first year after I was in Hawaii, the Department of Defense started -- or sold to 

Congress -- a fairly large research program -- this is 'large,' now, for the '66, '67, '68 time frame -- to, if I 

want to put it more bluntly than DOD did, to support developing universities.  That is, it was research 

support of the project type specifically addressed to trying to bring universities such as the University of 

Hawaii into the first rank.  We realized -- myself, Wes Peterson, Ned Weldon and others -- realized that 

this would be a good opportunity for us -- these are all people who went to Hawaii at about the same time 

-- to obtain the resources, the funding, that we needed for this kind of a research university.  So we said:  

"Ok, what would be a good project for us?"  Now, my background was communication theory, but I was 

just getting interested in computers.  I, in fact, was teaching some stuff on computers at Harvard that 

year, the first time that was done in the general education program.  Wes Peterson had done a lot of very 

creative work in related areas and Ned Weldon and so forth, and so we cast about for a research topic 

Interview of Norm Abramson 

James L. Pelkey Collection: History of Computer Communications 


CHM Ref: X5671.2010           © 2010 James L. Pelkey/Computer History Museum           Page 3 of 13 

that we thought would make sense to DOD, that we would be interested in, and came up with the fact that 

we were all communication theorists, we knew, we thought, a good deal about communications, that the 

telephone system, especially then in Hawaii, was inadequate for data.  Hawaiian Telephone, at that time, 

was an independent company.  It has since been acquired by GTE, but it had, I think it's fair to say, I think 

most people at Hawaiian Tel would agree, they had pretty poor service, sort of part way between North 

America and Europe in quality.  You know how that is.  So we put all this together, our interests and 

experience, capabilities in communications, the technology seemed to be going towards computers, and 

said:  "Well, communications for computers makes sense."  The telephone system appeared not to make 

sense at that time, especially in Hawaii, and we thought we had something which was intellectually 

stimulating and a package that we could sell to ARPA, and in fact, we did.  That's how it all started. 

Pelkey: Was it funded by ARPA from the very beginning? 

Abramson:  Let me think.  Yes, it was funded initially by ARPA.  What happened is that I recall going into 

ARPA, after I heard about the program, going to Washington 


Pelkey: Right, and who was -- was this the IPTO office you went to? 

Abramson:  Yes.  Bob Taylor was the director of it at that point.  You probably have run into his name. 

Pelkey: I've talked to Bob. 

Abramson:  Larry Roberts was his deputy, and I recall a meeting -- this was one of the first meetings 

where I had come from the University of Hawaii, rather than from Stanford or from Harvard.  I probably 

was a little touchy about that. 

Pelkey: This would have been in '66? 

Abramson:  '66, '67, something like that.  The program was called the THEMIS Program. 

Pelkey: And this is the whole program of DOD to fund the universities. 

Abramson:  It was, I don't know, in the tens or maybe a hundred million dollars, or something of that sort, 

to provide university research support for second rank universities.  I came in to talk to Bob.  I don't know 

how I had been referred to him, some mutual friend in Washington, and Bob said:  "Oh, yeah, we're 

building this great thing called the ARPANet."  No nodes were up at that time, and I said:  "Oh, what's that 

all about," and he went into some detail about it.  I recall Bob was very blunt about 'what the hell is the 

University of Hawaii going to try to do on this?'  I recall being 


Pelkey: A bit defensive. 

Abramson:  Not defensive, I would say offensive.  Anyway, subsequently, Bob and I had some 

conversations about it, and Larry too, and I think we all got a pretty good laugh out of it after the fact, but I 

was pretty offensive at that time.  I was probably more sensitive than I should have been.  In any event, I 

recall some of the remarks he made and some of the remarks I made about the whole thing that weren't a 

very good way to start off any relationship.  Never the less, we all seemed to rise above that, and I think 

that's a pretty good indication of Bob and Larry's capabilities, and they ended up providing a very large 

amount of money to the University of Hawaii, larger than the university had in any other project, to 

perform what we said we wanted to do.  That's how Aloha started. 

Pelkey: At that point, did you have the concept of using a radio network between the islands?  Was that 

part of the funding project? 

Abramson:  The basic idea was radio communications.  Now, that's the idea we started with.  I don't 

think it's either the most important idea or the idea we finished with, because I think what happened is that 

Interview of Norm Abramson 

James L. Pelkey Collection: History of Computer Communications 


CHM Ref: X5671.2010           © 2010 James L. Pelkey/Computer History Museum           Page 4 of 13 

as we got the idea of starting radio as an alternative to telephones, we, not in any one blinding flash but 

over a period of two years, perhaps, realized that what was important about what we could do with radio 

was that it was a broadcast medium.  We could do this multiple access thing that led to CSMACD, and 

that was what was important.  In fact, I recall, in some meetings to justify the project when we were still 

more hung up than we should have been on radio, in discussions saying some to the effect:  "Well, we 

don't have to be limited to one channel per user.  We could do some more efficient things with radio."  We 

still didn't have the full idea of what we were going to do, and I know that Bob and Larry both took up on 

that and said:  "What?" and I had to admit I didn't know exactly what, but I said:  "Something much more 

sensible for radio can be done here than assigning a single channel for every user in the network.  That's 

crazy.  That won't work." 

Pelkey: Were they sharing with you the kinds of ideas that were happening in the ARPANet so that you 

were aware of their developing paradigm of passing data that has this bursty nature, and that you wanted 

to do something more than set up a channel in that domain?  Just like in your world, it was better than 

having a frequency assigned for every user?  There were similar sorts of conceptual problems. 

Abramson:  That's right.  They were certainly open in telling me all of the ideas that they had.  I was as 

open as I could be in trying to understand them, and vice versa.  So yeah, they were providing those 

ideas.  I don't know at what point anybody realized that there was a commonality of ideas there.  It's hard 

to say, but again, it didn't come, at least to me, in any blinding flash. 

Pelkey: Do you remember a moment or incident or a meeting, whatever, when this broadcast nature 

became obvious or that you became aware of the fact that you had found something connected to this 

broadcast nature? 

Abramson:  I recall a meeting at the University of Hawaii, without Larry or Bob -- and Bob was leaving 

the organization at that point -- but I recall a meeting where precisely this point was discussed.  We said:  

"Look, we can't assign one channel per user.  We want to think about -- although we may never build it - - 

we want to think about a system with hundreds of users, something practical for that.  You can't have 

hundreds of channels.  Now what can you do for that situation?"  I and others were aware of the spread 

spectrum and multiple access through spread spectrum at that point, and the idea of simply transmitting 

the data in bursts was sort of a natural one.  I don't know how, it just sort of came out, and once that had 

been suggested, it seemed awfully attractive.  We mulled it over for a while, and I recall thinking about 

should we do this or should we do other things, and very quickly we said:  "Gee, that's going to be easy to 

implement.  It looks like it's going to work out well."  We had no theory at that point, and I recall, at the end 

of a meeting, saying:  "Ok, let's go in this direction."  I recall a meeting at which we made that decision. 

Pelkey: Was there a sense of either frustration before this meeting about what you were going to do or 

how you were going to solve the problem, or had the process of how you were going to implement 

followed fairly quickly after the funding and you had just been workman-like about it, leading to this idea 

coming up?  Had there been a period of struggling with how to do it? 

Abramson:  I don't recall a struggle period for the system design or for the basic theory.  I don't recall any 

of that.  I think that was pretty nice.  Things fell into place very -- it was a good idea, it was a simple 

design, and I think Bob Metcalfe had made the same point.  There's a lot to be said for simplicity other 

than just the fact that you can build it and maintain it more easily.  There's a lot for conceptual simplicity, 

because it leads to other things.  It puts you in command of the ideas, and that's important.  So I don't 

really think we had any difficult times like that unless you want to consider the details of the 

implementation.  I know the engineers I hired were bright guys, and they had very sleepless nights, some 

sleepless nights I'm sure, but I was insulated from that because I didn't know enough about it. 

Pelkey: Why didn't somebody else come up with this notion and implement it in practice before your 


Interview of Norm Abramson 

James L. Pelkey Collection: History of Computer Communications 


CHM Ref: X5671.2010           © 2010 James L. Pelkey/Computer History Museum           Page 5 of 13 

Abramson:  Maybe the time wasn't right, I'm not sure.  Think about it; what were the areas where you 

could apply it?  In fact, it took a while for us to apply it.  One of the reasons was certainly that -- my 

impression, and I think this was common in a lot of people, was that to do something different with radio 

communications means that sooner or later, you're going to have to fight the FCC, and I didn't want to do 

that.  I was faculty, a professor, and I truly felt I had no capability in that kind of area and I wouldn't do 

very well at it, so I really couldn't see myself as trying to shake up the FCC and have them change their 

rules.  That meant that I was thinking of operating under the existing rules, and Aloha wouldn't allow you 

to operate under existing rules.  As a research project, it was quite interesting, but to look further to 

operational and commercial systems 


Pelkey: That was a horse of a different color. 

Abramson:  Yeah, quite a bit.  I suppose if I had not been in a university I might have given that some 


Pelkey: When the network first worked and you had multiple terminals talking to some central host, was 

that a particularly big event to the group of you that had been working on this? 

Abramson:  Oh, yeah.  We had a big party at my house, and I -- in fact, I recall wording the invitation on 

that to something to the effect that we're marking the success of the first phase of the Aloha project, and 

everybody went:  "Ok, now what's the second phase?"  

Pelkey: Let's enjoy the first one before we go on to the second.  Do you recall when that was? 

Abramson:  I could give it to you.  I would say -- there was a paper that I wrote.  Let's see, that was 


Pelkey: 1970, I believe. 

Abramson:  -- 1970, that first paper, ok.  Then, it was about six months before I gave that paper.  Wait a 

minute, let me think now. 

Pelkey: The paper was published in '70, therefore it must have been submitted probably in '69. 

Abramson:  That was at a conference.  There was a paper that I gave at a conference, and I think the 

conference was in '70.  I can get that date for you. 

Pelkey: Would you? 

Abramson:  Do you have a copy of that paper I sent you?  It's in there. 

Pelkey: No, I did not bring that with me. 

Abramson:  I can find out, no problem, and I can date 


Pelkey: And if it's referenced in that paper, I can find it as well, then. 

Abramson:  I think it is referenced in that paper, but if it isn't, I'm sure I have some data in my files and I 

can give you exact dates. 

Pelkey: That would be helpful, the first time you demonstrated.  So then you gave a paper, and the paper 

was presented where? 

Abramson:  At an IEEE conference, I believe it was in Georgia, Atlanta, I'm not sure.  I'll have to check 

that out too.  I recall that it was one of the first conferences that I went to from Hawaii to the east coast, 

Interview of Norm Abramson 

James L. Pelkey Collection: History of Computer Communications 


CHM Ref: X5671.2010           © 2010 James L. Pelkey/Computer History Museum           Page 6 of 13 

and I recall trying to get up early in the morning and saying:  "Oh, my God, the six hour time difference is 

a killer."  I got used to it after that.  It was an early one. 

Pelkey: Do you remember where-abouts in Georgia it was? 

Abramson:  I can look that up. 

Pelkey: Dave Farber was there 


Abramson:  I believe he was. 

Pelkey: -- and he heard a paper that was presented by John Newall and Dave Farmer that spurred his -- 

because he was looking for a project to work on, and that paper was seminal in terms of his thinking, 

causing him to think about doing a ring network.  It was the same IEEE meeting.  

Abramson:  Where was that in Georgia? 

Pelkey: He just remembered that 


Abramson:  That's my recollection too.  

Pelkey: Some mountain there somewhere. 

Abramson:  Sounds right, but I can find out, because the paper will give me that information. 

Pelkey: So you presented at this meeting. 

Abramson:  It was a long time ago.  

Pelkey: Yeah, it was a long time ago.  So that was kind of the coming out, in terms of telling other people, 

although presumably Larry Roberts knew what was happening. 

Abramson:  There was not particular -- we were not trying to keep it a secret.  It was a university thing 

rather than industrial, so we weren't trying to keep it a secret.  It's just that nobody was looking for an 

awful lot of research to come out of Hawaii at that point. 

Pelkey: What was the reception to the paper? 

Abramson:  Well, things don't get received with 'oh yeah, that's the way to go' sort of reactions ever.  I 

just have never seen that happen, no matter what the ideas are.  Good ideas get accepted and 

recognized and appreciated by a process of accretion, I think.  Somebody looks at it and says:  "Gee, 

that's pretty good, but if I did this to it," and other people change it a little bit, and sooner or later it starts 

affecting the way people think about certain kinds of ideas, and I think that's what Aloha was able to 

achieve.  It made people -- or let people -- think in terms of broadcast architecture, and that was a big 

setting free from the telephone company. 

Pelkey: Now, in talking to Bob, he tells me the story of Steve Crocker's apartment.  You probably have 

heard him tell the story. 

Abramson:  Go ahead, I'm not sure. 

Pelkey: After a long conversation that evening, he retired to the sofa and, wanting to read something, 

reached over and picked up what turned out to be these proceedings with your paper in it.  He started 

reading your paper and he was infuriated with this notion that people just sit there and type, and he said:  

"People don't do that.  If people don't get response, they stop typing," and that would significantly change 

Interview of Norm Abramson 

James L. Pelkey Collection: History of Computer Communications 


CHM Ref: X5671.2010           © 2010 James L. Pelkey/Computer History Museum           Page 7 of 13 

the nature of how the network worked, as opposed to people just sitting there and typing.  He came to 

that prepared because his PhD dissertation had just been rejected, and he was looking for some math to 

beef up his PhD thesis that was on the ARPANet, and then he went to Xerox.  When did the two of you 

first come in contact? 

Abramson:  I'm not sure how it happened, but what happened is that Bob came to Hawaii for the Aloha 

project.  Now, I don't know -- in fact I think I looked this up when I wrote my paper -- we somehow ended 

up paying some trivial amount, maybe it was expenses or something.  The project, at that point, was 

probably near its peak.  That is, we had, I would say, about 40 people or so, and either because I'm not a 

good manager or because that's the way I manage, but whatever it is, I tend not to try to keep in touch 

with everything that's going on in the project.  I did at that point, the Reagan form of management.  It has 

its good and bad points.  Now, Bob was introduced to me through Dick Binder.  Have you run across his 


Pelkey: No. 

Abramson:  Dick was a graduate student on the project, but he was somewhat older than the typical 

graduate student.  He had some industrial experience, and Dick eventually became the person 

responsible for the protocols -- what are now called protocols; at that point, we though of it as software 

and programs -- and the software structure of the network.  I don't know how, but somehow he got in 

touch with Bob Metcalfe, and then I found out that Bob Metcalfe, who I just knew as some graduate 

student from, I think it was MIT or Harvard at that point, was coming out and wanted to work on the 

network, Dick Binder wanted to work with him, and that he had done some interesting things, and I said:  

"Great," but I didn't make that decision, I don't think.  Bob came out and he was working more or less 

independently, but with Dick, I think.  He certainly wasn't working very closely with me in research, 

although we had a number of conversations, and I took a look at his thesis and I was quite impressed. 

Pelkey: Before or after it was published? 

Abramson:  I don't recall.  It was when he was out in Hawaii sometime.  I got a copy of what he had 

written and I read that, and I made it a point to talk to him because I recognized that -- I though this was 

some good stuff, and he had some very nice ideas about our network that I hadn't really thought out 

myself before.  That's basically what happened in Bob's case.  He was out 


Pelkey: This would have been in '72? 

Abramson:  Yeah, I think it was around then. 

Pelkey: Was he at the university for some time? 

Abramson:  My recollection is that he was there for about six months, but Bob would know best.  What 

did he say? 

Pelkey: He was my first interview, so I 


Abramson:  I think he was there -- I'll give a guess -- for about six months.  I know it was time enough for 

me to talk to him on a few occasions.  We went out to dinner a couple of times, that kind of interaction, 

and he was rather closed-mouthed about what he was doing with respect to EtherNet, and I didn't want to 

push him on that. 

Pelkey: Do you recall, was he at Xerox? 

Abramson:  I talked to Bob, I think, about a year ago.  In fact, I asked him specifically that, because I 

wanted to clarify exactly what was happening -- what had happened.  According to Bob, and I think this 

was the case, as soon as he finished his thesis he was hired by Xerox, and then, of all things, he got 

Interview of Norm Abramson 

James L. Pelkey Collection: History of Computer Communications 


CHM Ref: X5671.2010           © 2010 James L. Pelkey/Computer History Museum           Page 8 of 13 

Xerox right away to send him to spend six months in Hawaii.  I recall a remark I made to Bob at that time, 

about a year ago, I said:  "Well, that shows that you were a hell of a salesman even in those days." 

Pelkey: That's exactly right. 

Abramson:  Can you image getting a company to hire you and then saying:  "Ok, go spend six months in 


Pelkey: I'll have to ask him about that.  He and I talk frequently, so I'll ask him about that. 

Abramson:  That's what I remember him saying at that lunch we had. 

Pelkey: So then Bob's PhD dissertation as MAC Report 114, then what you were doing in your group had 

a significant impact upon his thinking, in terms of 


Abramson:  Well, it was analyzed in his thesis, to a much greater extent than we had analyzed it.  He 

had done some things that we had not thought of, and of course, the whole question of putting it on a 

cable is something we had never thought of. 

Pelkey: And this issue about the back-off algorithms is kind of a -- where he brought that to the equation, 

saying:  "If there is collisions and people know there are collisions, what should the behavior be?"  IE, 

there should be this back-off. 

Abramson:  Really, what Bob showed, and this was graduate student-itis -- I've seen this many times -- 

is that it doesn't make a damn bit of difference.  I think that Bob would say that he agrees, but it does give 

you a PhD thesis, but it doesn't make a damn bit of difference, and you show it thematically, which I 

guess is one of the things that was a problem on his first version of the thesis. 

Pelkey: You made a note in your paper that Larry Roberts was more -- although when you first had the 

project approved, it was really Bob Taylor and Larry Roberts was a program manager primarily 

responsible for the ARPANet, but shortly thereafter Larry succeeded Bob as director 


Abramson:  It was more than that.  When I first met both Larry and Bob in Washington that day, Bob was 

the Director of IPTO, I believe, and Larry was deputy, so he was naturally in line for the position.  

Furthermore, I believe it was known then that Bob was leaving and Larry would be taking over, so Larry 

was really moving into that. 

Pelkey: So Larry became the funding agent.  He was the person who said:  "Yes, we're going to give 

money to this project."  Your contact with Larry, the way you describe it, was unique in the sense that it 

was more than just money.  He personally took an interest in your project and got involved in the project 

at some level. 

Abramson:  More than just took an interest and got involved, he did research.  If he had been a doctoral 

candidate, he would have gotten a PhD for what he did.  He doesn't need another one.  If he had been 

faculty, he would have published three or four papers for what he did.  He was an active, innovative, 

imaginative contributor to the whole project all the way through. 

Pelkey: With him being in Washington? 

Abramson:  With him being in Washington, yeah. 

Pelkey: How did he communicate back and forth so that he could be that actively involved? 

Abramson:  Through various things.  For example, I recall going into his office in Washington once and 

he said:  "Hey, Norm, I think we can double the throughput of an Aloha channel by this clever idea I have 

Interview of Norm Abramson 

James L. Pelkey Collection: History of Computer Communications 


CHM Ref: X5671.2010           © 2010 James L. Pelkey/Computer History Museum           Page 9 of 13 

of 'slotting'“ I don't know if he called it slotting, but I think he did, he called it 'slotting.'  I don't know how 

(unintelligible) you got into, but anyway it's a theoretical result which Larry came up on 


Pelkey: By slotting you mean 


Abramson:  Putting time -- setting the packets so that they're synchronized in time to some fixed time 

base.  That turns out to give you a theoretical increase of a factor of two in the capacity, but has some 

other problems.  It was an interesting theoretical problem. 

Pelkey: It was a little more expensive to implement? 

Abramson:  Not much, but a little bit.  The main thing is that it has some operational disadvantages, but 

it's a good idea.  It's used in several places now.  He came up with the right answer, theoretically, of how 

the slotting would affect the capacity, and he went through a proof which I found very difficult to follow, 

and I recall looking at it, being convinced, but I couldn't follow his proof, and I went back and proved it 

another way, and that was one occasion.  Another occasion -- I think it was at a meeting that he and 

Steve Luchesik, who is now the chief scientist of Northrup and was head of ARPA at that point, came out 

to Hawaii, and he proposed something called 'Capture Effect.'  Actually, it was something known before in 

other contexts, but he said:  "If you use this something called 'capture effect,' again you can increase the 

throughput of the channel, and you can get these results."  I recall thinking about it, going away and 

coming back to him later and saying:  "Oh yeah, you get these results.  You get these other results, too."  

So neither Larry nor I is the kind of person who writes long detailed proofs and revels in the mathematics 

of it.  I think we both are the kind of researchers who like to think about ideas and hopefully prove 

something or other, but not to get 


Pelkey: Totally rigorous. 

Abramson:  Well, not so much rigorous as that there's a place for mathematics and there's a place for 

ideas and common sense, and I think we like to work at the boundary of those, whatever it is.  We worked 

that way on a lot of those thought. 

Pelkey: It must have been a fun interaction. 

Abramson:  It was a lot of fun.  It was very stimulating. 

Pelkey: To have someone in that capacity who was coming to you and introducing ideas, it must have 



Abramson:  Yeah.  That's really the way a good university should operate. 

Pelkey: You were at the University of Hawaii and you were doing this project.  You weren't at Stanford or 

Harvard or MIT, and to have someone like Larry who was coming in and turning up the heat every once in 

a while, or introducing some new ideas, must have been for you, professionally, rewarding. 

Abramson:  Yes, it was, and we appreciated that an awful lot.  We appreciated the funding too, because 

none of it would have gone on without the funding. 

Pelkey: That story you have in your paper about going to the blackboard in his office one day, is that a 

true story? 

Abramson:  Yes, absolutely.   

Pelkey: That's incredible.   

Abramson:  You've got to remember, this is DOD. 

Interview of Norm Abramson 

James L. Pelkey Collection: History of Computer Communications 


CHM Ref: X5671.2010           © 2010 James L. Pelkey/Computer History Museum           Page 10 of 13 

Pelkey: Then, for you to come back in and not talk about it, and then leave and never say anything, then 

all of a sudden get a phone call two weeks before December 17 saying:  "Get your site prepared."  What 

happened when you received that phone call? 

Abramson:  I don't know.  I think I sort of half expected to get that phone call. 

Pelkey: Did you really? 

Abramson:  I knew the way DOD worked. 

Pelkey: That story will be in the book, for sure, because it's just so fantastic. 

Abramson:  No, that's absolutely true.  He was called out and I was just sort of waiting around reading 

things, and I saw this stuff on the board -- great way to put it on the agenda. 

Pelkey: Just to have the chutzpa to go up to the board and put yourself in 


Abramson:  Well, Larry was the sort of guy who you could do that with and not worry, and we had that 

rather easy way of working together so it wasn't a problem.  My suspicion is that he knew I had done that, 

because it was in my handwriting.  It just stood out, and he said:  "Well, that's a pretty good date.  Do it." 

Pelkey: A lot of people visited -- first of all, by this time, ARPANet is, in your community, it's well 

understood what was happening and that it was working, but the AlohaNet was also working. 

Abramson:  Yeah, but of course, AlohaNet was located in Hawaii and for the islands, whereas ARPANet 

was getting 


Pelkey: Different scale and so on, but in terms of their coming to fruition as research projects, they came 

to fruition about the same time 


Abramson:  I think ARPANet preceded us.  I'm not too sure about that.  I think if you want to say which 

one went into operation first, I think it was the ARPANet, but I'm not sure. 

Pelkey: Yeah, probably.  It depends on what you call 'operational,' but probably.  So the ideas of all these 

things were there.  It must have been a very exciting period of time, with what you were doing and what 

was happening with the ARPANet.  There was a new form of communications work for computing 

devices, and something new was happening, as opposed to these telephone circuits that were out there. 

Abramson:  Absolutely.  It was a lot of fun.  There aren't too many times when you have the opportunity 

to get into the outfit that really -- the birth of an industry like that. 

Pelkey: Did the group of you have a sense that you were giving birth to something? 

Abramson:  It's one of these things, again, where it sort of dribbled into your consciousness, Jim.  Not at 

the beginning, no, but as things went on and you saw what happened, as EtherNet came on and 

ARPANet went on line and the FCC started looking at frequencies to use for these kinds of things, it all 

sort of sorted itself out. 

Pelkey: Was the Carterphone decision of the FCC something that you were aware of or talked about? 

Abramson:  I was aware of it, yeah.  I don't think we talked about it.  We were really more theoreticians 

at that point. 

Pelkey: But given that you had this monolithic network, and all of a sudden realizing that people were 

finding ways to be allowed to connect other things to it 


Interview of Norm Abramson 

James L. Pelkey Collection: History of Computer Communications 


CHM Ref: X5671.2010           © 2010 James L. Pelkey/Computer History Museum           Page 11 of 13 

Abramson:  Well, I'll tell you what impressed me.  I don't know about other people, but what impressed 

me quite a bit was the fact that Larry was able to go through the established procedures, that is he was 

able to buy lines from AT&T, to use them in new ways, in spite of, I think at that time, some pretty hot 

opposition on the part of AT&T, saying:  "This packet stuff won't ever fly.  That's not the way you 

communicate.  You communicate this way."  Larry was able to communicate another way, and do it on a 

large scale, and do it in such a way that he moved AT&T.  Now that's an achievement.  Moving AT&T is 

not easy to do. 

Pelkey: I don't have any other questions about that period of time.  Is there something that I haven't 

asked you? 

Abramson:  Nothing that I can think of.  It was a lot of fun.  It was good research, and a nice bunch of 


Pelkey: Is there more on the map? 

Abramson:  Yeah, I hope so. 

Pelkey: Do I understand correctly that two of your students were Charles Bass and John Davidson? 

Abramson:  Charles Bass was never, Charley was.  He was Charley then and he's Charley now.  They 

were graduate students in the Aloha project, yes.  Bob was not.  He was, I'm not sure, a post- doctoral 

student.  He showed up.  He was just a good guy to have around that thing.  We never worried too much 

about who was in what title.  Now, as far as John and Charley are concerned, they were both grad 


Pelkey: The University of California, Berkeley. 

Abramson:  They -- I'm not sure where they came from.  Was it Berkeley?  They were undergraduates 


Pelkey: I think so, but I'm not sure. 

Abramson:  They came to the university; I recall them in classes, I talked to both of them quite a bit.  

They both were interested more in the software than the mathematics and so forth.  They ended up 

working directly for Wes Peterson, both of them. 

Pelkey: Were they involved in the project right from the very beginning? 

Abramson:  Yes, but they were involved, I would say, not at the heart of the project.  They were involved, 

in that they were paid by the project, but they were doing coding for a timesharing system that was built 

by Wes Peterson with an IBM computer.  For some reason, both of those guys -- I don't usually interact 

that much with the software types, but I did talk to both quite a bit, and I was on their thesis committee, 

but Wes Peterson was the chairman of the committee.  So, yeah, they were both Aloha graduates. 

Pelkey: Were there other Aloha graduates who went on in the data communications industry? 

Abramson:  Certainly there were, because we had, at the height, maybe 25 people -- 25, perhaps, 

graduate students. 

Pelkey: Was there anyone like Charlie Bass and John Davidson? 

Abramson:  It's hard to find people of that caliber.  I don't want to slight anybody, but I can't recall 

anybody else that I would name right off the bat.  There are lots of good people who were doing some 

nice research these days, but certainly Charlie and John both stand out. 

Interview of Norm Abramson 

James L. Pelkey Collection: History of Computer Communications 


CHM Ref: X5671.2010           © 2010 James L. Pelkey/Computer History Museum           Page 12 of 13 

Pelkey: So in 1970 you gave the paper in Georgia, and there was a succession of papers that followed 

that, in terms of getting the message out about what you had accomplished.  Then, this research project 

stayed in existence for some period of time.  I assume there was continuing refinements and graduate 

students worked on it and so on, but after a period of time you moved on to other things. 

Abramson:  Well, basically what happened is that we became uncomfortable under the ARPA umbrella 

after a while, but we had some problems 


Pelkey: Because Bob came in and started getting involved in things after '72, and he had his packet radio 

that he was trying to do which was a different topology, systems design, than yours. 

Abramson:  Perhaps.  There were some decisions in system design that Bob made which were political 

rather than technical.  He was more concerned with -- he was concerned with trying to sell this to other 

people at ARPA and DOD. 

Pelkey: His network design was many people in the field being able to talk to each other. 

Abramson:  That's ok, that's what we were doing too.  No problem there.  You mean directly to each 

other instead of through a central point?  Oh, ok. 

Pelkey: So therefore this kind of multi-access methodology would not have worked -- the way he 

characterized the problem 


Abramson:  There wasn't that much difference.  We were interested in that too.  That problem is still an 

open problem in many respects.  We were interested in that.  We had problems with Bob and DOD, 

primarily, because there were some hard-liners in DOD at that point.  It's hard to imagine now, but we had 

problems with graduate students from foreign countries, and one guy in particular from Canada 


Pelkey: In terms of not wanting to do DOD work? 

Abramson:  No, in terms of DOD saying:  "We don't want to -- " 

Pelkey: Want to fund their education. 

Abramson:  Well, I recall sitting in an office with Bob and a Colonel, who shall remain nameless, and 

talking about our Canadian researcher, and the Colonel looked at me and said:  "Well, that makes me 

uncomfortable," and there was no ambiguity on anybody's part that this was simply not going to fly, and 

that was his way of saying it.  We just felt it was better to terminate the project at that point, and I think it 

was the right time to terminate it from lots of points of view. 

Pelkey: So the work that Bob did, in terms of packet radio, which had an impact in terms of 

internetworking and the creation of TCP from the NCP and so on, the work that had been done at the 

University of Hawaii, what they did built on what you had done, but it took on a different . . . 

Tape Side Ends 

Pelkey: So it was clear that this process was done for you and the University of Hawaii, and you went on 

to other things.  Were they involved in data communications? 

Abramson:  Oh, yeah.  I don't know about the University of Hawaii.  I did.  I went on to some things in the 

international area and ended up doing some work with the United Nations, and got involved in a whole 

bunch of other things, so yeah.  Now, the Aloha project sort of -- the brand name is worth a lot, so we've 

kept that.  We have a number of industrial sponsors who provide us with a small amount of funding, and 

we use Aloha to get that kind of funding. 

Interview of Norm Abramson 

James L. Pelkey Collection: History of Computer Communications 


CHM Ref: X5671.2010           © 2010 James L. Pelkey/Computer History Museum           Page 13 of 13 

Pelkey: I unfortunately have to catch an airplane.  This has been very helpful and very enjoyable as well.  

I greatly appreciate your time. 

Abramson:  I hope it was helpful in getting things right.  It looks like it's going to be an interesting book, 

though, whether it's right or not. 



Dostları ilə paylaş:

Verilənlər bazası müəlliflik hüququ ilə müdafiə olunur © 2019
rəhbərliyinə müraciət

    Ana səhifə