Oliver Joseph Lodge, 1851 1940

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or  lecture  demonstration.  Tw o  o f  his  sons,  however,  took  up 

the  subject  o f  electrical  fume-deposition  which  is  now   a  great 

industrial  system.  It  was  upon  the  fundamental  research  and 

pioneer experiments  o f Lodge,  followed  by  the w ork o f D r F.  G. 

Cottrell  in  the  U.S.A.,  and  D r  Moeller  in  Germany,  that  these 

remarkable  developments  are  based.  Lodge’s  early  experiments 

illustrated  how  fog  might  be  dispersed  by  electrostatic  means. 

Their  practical  applications  are  in  the  abatement  o f  the  dust 

nuisance  from  power  stations  and  other  works,  the  collection  o f 

valuable  material  from  the effluent  gases  in smelting  and refining 

operations,  and  the  cleaning  o f  gases  from  blast  furnaces  and 

coke-ovens  for  subsequent  use.  Many  thousands  o f  industrial 

works  are  now   equipped  w ith  installations  for  electrostatic 

precipitation  with  systems  which  had  their  origin  in  Lodge’s 

laboratory  experiments.

Lodge  did  not  embark  on  his  career  as  an  experimenter  at 

quite  such  an  early  age  as  did  Maxwell,  but  at  eighteen  he  had 

set  up  a  laboratory  equipped  w ith  primitive  apparatus,  and  with 

that  remarkable  and  characteristic  product  o f its  age,  the  Penny 

Cyclopaedia,  as  a  book  o f  reference.  He  made  for  himself  the 

discovery  that  an  electric  circuit  possesses  self-induction,  a 

property  analogous  to  inertia,  and  devised  a  means  o f measuring 

it.  The  property  was  not  unfamiliar  to  physicists,  though  its 

significance  was  not  fully  appreciated.  To  Lodge,  self-induction 

was  a  fertile  field  o f  experiment,  and  he  pressed  the  idea  into 

service  in  many  directions,  introducing  it  into  the  ignition  o f 

motor-cars, the phenomena o f lightning and lightning-conductors, 

and  ultimately  the  tuning  o f electric  waves.

The  high-tension  electric  ignition  system,  which  two  o f 

Lodge’s  sons  applied  to  internal  combustion  engines,  in  the 

form  o f  induction  coils  producing  oscillatory  sparks  o f  high 

frequency,  was  developed  from  his  experiments  on  electric 

discharges  derived  from  Leyden  jars  and  their  relation  to 

lightning  discharges.  There  was  nothing  entirely  new  in  the 

experiments,  but  it  was  Lodge  who  gave  particular  attention  to 

the  sudden  rush  along  uninsulated  conductors  when  insulated


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Leyden  jars  were  discharged.  The  whole  disruptive  discharge 

occurs  impulsively  in  a  small  fraction  o f  a  second,  and  as  it 

can  be  produced  between  terminals  under  water  or  in  any  sort 

o f  oily  mixture  its  application  to  spark  ignition  has  proved 

industrially  valuable.

The  question  o f the  relative  m otion  o f ether  and  m atter  was 

rapidly  coming  to  the  fore  during  Lodge’s  middle  years.  The 

simple  explanation o f the  aberration experiment w ith an  ‘em pty’ 

telescope  pointed  to  a  stagnant  ether;  the  experiments  o f Airy 

and  Hoek,  which  show  that  the  aberration  is  the  same  whether 

a  telescope  be  filled  w ith  air  or  water,  may  be  interpreted  in 

terms  o f  a  convective  drag  involving  a  coefficient  (/u,2— 1) /yu,2. 

This  law  o f  drift  had  been  verified  by  Fizeau  and,  later,  by 

Michelson  and  Morley,  who  repeated  Fizeau’s  experiment  under 

greatly  improved  conditions.

But  the  celebrated  experiment  known, 

,  as  the

Michelson-Morley  experiment,  pointed  directly,  in  the  view  o f 

the  physics  o f the  time,  to  a  convected  ether,  and  Lodge’s  in­

vestigation o f the effect o f moving matter on the velocity o f light 

was  a  contribution  o f major importance  to  the  subject.

The  experiment was,  for its  day,  on  the heroic scale—it was no 

small  feat  to  m ount  a  pair  o f steel  discs,  each  a yard  in  diameter, 

w ith  their  planes  parallel  and  separated  by  about  an  inch,  in 

such  a  manner  that  they  could  be  spun  round  a  vertical  axis 

at  as  high  a  speed  (3000  r.p.m.)  as  was  consistent  with  their  not 

bursting  under  stress.

A  beam  o f  parallel  light  was  divided  by  means  o f  a  half- 

silvered  m irror  so  that  the  two  resulting  beams  were  reflected 

by  four  fixed  mirrors  and  traversed  the  space  between  the  discs 

several times before interfering to produce fringes; the path length 

between  the  discs  was  in the neighbourhood  ol forty feet.

Again,  it  was  no  easy  matter  to  get  rid  o f spurious  effects— 

that  due  to  air  blast  from  the  discs  being  specially  pronounced 

—but  when  all  sources  o f  disturbance  had  been  eliminated  no 

measurable  shift  o f the  fringes  was  seen.

Michelson  and  Morley  had  given  what  seemed  to  the  minds

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o f the  day  a  clear-cut  answer  to  an  im portant  question;  Lodge’s 

experiment  re-opened  that  question.

In  a  later  paper  Lodge  described  similar  experiments  dealing 

w ith  the  influence  o f mass,  magnetization  and  electrification  by 

spinning  at  the  same  high  speeds  ‘an  oblate  spheroid  o f  best 

Swedish  iron,  a  yard  in  diameter  and  half a  foot  thick,  w ith  a 

deep  channel  or  groove  half an inch  wide  cut  into  its  rim  to  a 

depth o f one foot all round’.  The mass o f the  spheroid  was  a little 

short  o f three-quarters  o f a  ton.  In all  the  experiments,  though a 

shift  o f the  central  band  by  so  little  as  a  hundredth  o f its  width 

was  observable,  the  results  o f all  the  experiments  were negative.

Just before leaving Liverpool, Lodge published, in collaboration 

w ith  R .  T.  Glazebrook  the  result  o f a  series  o f experiments  on 

the determination o f V’ by measuring an inductance, a capacitance, 

and  the  period  o f oscillation  o f the  discharge  o f the  circuit  made 

up  o f these  constituents.  The  experiment  was  an  interesting  one, 

though the value  o f V’  (3-009 X io 10  cm.  per sec.)  was  not  o f the 

highest  order  o f accuracy.  Indeed,  the  authors  did  not  view  the 

paper  ‘as  one  describing  a  very  exact  method  o f  determining 

V’,  but  rather  as  a  study  in  the  oscillatory  discharge  o f  a  con­

denser  which  incidentally  leads  to  a  determination  o f  V’  by  a 

novel  m ethod’.

In  his  early  days  at  University  College,  Liverpool,  Lodge 

carried  out  some  experiments  on  thought  transference  and  was 

assured  by  them  o f the  reality  o f this  phenomenon,  to  which  the 

name  o f telepathy  was  given.  About  the  same  time,  the  Society 

for  Psychical  Research  was  founded  and  Lodge’s  experiments 

were  recorded  in  the  proceedings  o f  the  Society.  The  object 

o f  the  Society  was-  to  investigate  obscure  human  faculties 

and  Henry  Sidgwick  was  the  first  president.  F.  W .  H.  Myers 

was  the  chief leader  in  this  field  o f enquiry  and  he  held  that  if, 

as in telepathy,  mind could act on mind without physical contact, 

it  might  survive  without  the  use  o f the  body.

Lodge  was  convinced  o f the  truth  o f survival  through  experi­

ments  made with Mrs  Piper,  o f Boston,  who  was  brought  to  the 

notice o f British psychical researchers by Professor William James


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