Sir walter scott (1771-1832)

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119-2014-03-05-2. Walter Scott

Ivanhoe (1819) 

Set in England in the last years of the twelfth century, Ivanhoe tells the story of a noble 

knight  involved  with  King  Richard  I--known  to  history  as  "Richard  the  Lion-Hearted"--and  his 

return to England from the Crusades, the long wars during which the forces of Christian Europe 

sought to conquer the Holy Land of Jerusalem from its Muslim occupants.  

Richard  mounted  the  Third  Crusade  in  1190,  shortly  after  attaining  the  English  crown. 

Richard had far less interest in ruling his nation wisely than in winning the city of Jerusalem and 

finding honor and glory on the battlefield. He left England precipitously, and it quickly fell into a 

dismal state in the hands of his brother, Prince John, the legendarily greedy ruler from the Robin 

Hood stories. In John's hands, England languished. The two peoples who occupied the nation--

the  Saxons,  who  ruled  England  until  the  Battle  of  Hastings  in  1066,  and  the  French-speaking 

Normans,  who  conquered  the  Saxons--were  increasingly  at  odds,  as  powerful  Norman  nobles 

began gobbling up Saxon lands. Matters became worse in 1092, when Richard was captured in 

Vienna by Leopold V, the Duke of Austria. (Richard had angered both Austria and Germany by 

signing the Treaty of Messina, which failed to acknowledge Henry VI, the Emperor of Germany, 

as the proper ruler of Sicily; Leopold captured Richard primarily to sell him to the Germans.) The 

Germans  demanded  a colossal  ransom  for  the  king,  which  John  was  in  no  hurry  to  supply;  in 

1194,  Richard's  allies  in  England  succeeded  in  raising  enough  money  to  secure  their  lord's 

release. Richard returned to England immediately and was re-crowned in 1194. 

Ivanhoe  takes  place  during  the  crucial  historical  moment  just  after  Richard's  landing  in 

England,  before  the  king  has  revealed  himself  to  the  nation.  Throughout  the  novel,  Richard 

travels in disguise, waiting for his allies to raise a sufficient force to protect him against Prince 

John  and  his  allies.  The  emphasis  of  the  book  is  on  the  conflict  between  the  Saxons  and  the 

Normans;  Ivanhoe--a  Saxon  knight  loyal  to  a  Norman  king--emerges  as  a  model  of  how  the 

Saxons can adapt to life in Norman England. But more outstanding than any metaphor in Ivanhoe 

is the book's role as an adventure story, which is by far its most important aspect. With its scenes 

of jousting knights, burning castles, and damsels in distress, Ivanhoe is one of the most popular 

historical romances of all time. Walter Scott was first and foremost a storyteller, and Ivanhoe is 

his greatest tale. 

It is a dark time for England. Four generations after the Norman conquest of the island, 

the tensions between Saxons and Normans are at a peak; the two peoples even refuse to speak 

one another's languages. King Richard is in an Austrian prison after having been captured on his 

way home from the Crusades; his avaricious brother, Prince John, sits on the throne, and under 

his  reign  the  Norman  nobles  have  begun  routinely  abusing  their  power.  Saxon  lands  are 

capriciously  repossessed,  and  many  Saxon  landowners  are  made  into  serfs.  These  practices 

have enraged the Saxon nobility, particularly the fiery Cedric of Rotherwood. Cedric is so loyal to 

the  Saxon  cause  that  he  has  disinherited  his  son  Ivanhoe  for  following  King  Richard  to  war. 

Additionally, Ivanhoe fell in love with Cedric's high-born ward Rowena, whom Cedric intends to 

marry to Athelstane, a descendent of a long-dead Saxon king. Cedric hopes that the union will 

reawaken the Saxon royal line.  

Unbeknownst to his father, Ivanhoe has recently returned to England disguised as a 

religious  pilgrim.  Assuming  a  new  disguise  as  the  Disinherited  Knight,  he  fights  in  the  great 

tournament  at  Ashby-de-la-Zouche.  Here,  with  the  help  of  a  mysterious  Black  Knight,  he 

vanquishes his great enemy, the Templar Brian de Bois-Guilbert, and wins the tournament. He 

names Rowena the Queen of Love and Beauty, and reveals his identity to the crowd. But he is 

badly wounded and collapses on the field. In the meantime, the wicked Prince John has heard a 

rumor  that  Richard  is  free  from  his  Austrian  prison.  He  and  his  advisors,  Waldemar  Fitzurse, 

Maurice  de  Bracy,  and  Reginald  Front-de-Boeuf,  begin  plotting  how  to  stop  Richard  from 

returning to power in England. 


John  has  a  scheme  to  marry  Rowena  to  de  Bracy;  unable  to  wait,  de  Bracy  kidnaps 

Cedric's party on its way home from the tournament, imprisoning the Saxons in Front-de-Boeuf's 

castle of Torquilstone. With the party are Cedric, Rowena, and Athelstane, as well as Isaac and 

Rebecca, a Jewish father and daughter who have been tending to Ivanhoe after his injury, and 

Ivanhoe  himself.  De  Bracy  attempts  to  convince  Rowena  to  marry  him,  while  de  Bois-Guilbert 

attempts to seduce Rebecca, who has fallen in love with Ivanhoe. Both men fail, and the castle is 

attacked by a force led by the Black Knight who helped Ivanhoe at the tournament. Fighting with 

the  Black  Knight  are  the  legendary  outlaws  of  the  forest,  Robin Hood  and  his  merry  men.  The 

villains  are  defeated  and  the  prisoners  are  freed,  but  de  Bois-Guilbert  succeeds  in  kidnapping 

Rebecca. As the battle winds down, Ulrica, a Saxon crone, lights the castle on fire, and it burns to 

the ground, engulfing both Ulrica and Front-de-Boeuf. 

At  Templestowe,  the  stronghold  of  the  Knights-Templars,  de  Bois-Guilbert  comes  under 

fire from his commanders for bringing a Jew into their sacred fortress. It is speculated among the 

Templars that perhaps Rebecca is a sorceress who has enchanted de Bois-Guilbert against his 

will; the Grand Master of the Templars concurs and orders a trial for Rebecca. On the advice of 

de Bois-Guilbert, who has fallen in love with her, Rebecca demands a trial-by-combat, and can do 

nothing but await a hero to defend her. To his dismay, de Bois-Guilbert is appointed to fight for 

the Templars: if he wins, Rebecca will be killed, and if he loses, he himself will die. At the last 

moment, Ivanhoe appears to defend Rebecca, but he is so exhausted from the journey that de 

Bois-Guilbert  unseats  him  in  the  first  pass.  But  Ivanhoe  wins  a  strange  victory  when  de  Bois-

Guilbert falls dead from his horse, killed by his own conflicting passions. 

In  the  meantime,  the  Black  Knight  has  defeated  an  ambush  carried  out  by  Waldemar 

Fitzurse and announced himself as King Richard, returned to England at last. When Athelstane 

steps out of the way, Ivanhoe and Rowena are married; Rebecca visits Rowena one last time to 

thank her for Ivanhoe's role in saving her life. Rebecca and Isaac are sailing for their new home in 

Granada; Ivanhoe goes on to have a heroic career under King Richard, until the king's untimely 

death puts an end to all his worldly projects. 







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