Oliver Joseph Lodge, 1851 1940



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OBITUARY  NOTICES

o f Harvard  University,  and  came  to  England  in  1890,  when  her 

strange  powers  o f revealing  knowledge  while  in  a  trance  were 

investigated  by  Lodge  and  Myers  at  Cambridge.  The  aunt  who 

had  so  greatly  influenced  his  studies  in  his  early  years  had  told 

him  that  she  would  communicate  w ith  him   after  her  death  and 

‘N o w ’,  said  Lodge,  ‘through  Mrs  Piper,  she  clearly  and  forcibly 

carried  out  her  promise  and  then  in  a  manner  continued  my 

education—an  enterprise  in  which  she  had  already  functioned  so 

largely


Lodge  records  many  personal  observations  o f  movements  o f 

heavy objects  by agencies  unknown in physical  science and under 

conditions  in  which  every  precaution  seems  to  have  been  taken 

to  exclude  trickery.  A  large  heavy  table,  for  example,  several 

feet  from  any  one,  and  clearly  visible,  would  approach  and 

recede,  rise  from  the  floor,  and  be  tilted  over;  a  musical-box 

which Lodge  himself hung  high  up  near  the  ceiling  o f a  room, 

and  the  spring  o f which  he  let  run  down,  was  wound  up  and 

played  in  this  position  until  the  string  broke  and  the  box  sailed 

placidly  about  until  it  came  to  rest  on  F.  W .  H.  Myers’  chest. 

Such  mechanical  movements  required  the  exertion  o f consider­

able  physical  force.  Lodge  believed  that  they  were  produced 

by  some  structure  extruded  from  the  human  body,  controlled 

apparently by an  external agent and  called  ectoplasm  by Professor 

Charles  Richet.  These  telekinetic movements were in accordance 

with  ordinary  physical  laws,  and  it  is  left  to  biology  to  discover 

the  nature  and  powers  o f  the  extrusions  believed  to  be  able  to 

produce  them.

To  most  physicists,  the  phenomena  o f levitation  and  similar 

telekinetic  effects  are  difficult  to  believe  and  more  difficult  to 

explain.  Their  attitude  is  aptly  expressed  in  the  verse—

‘Can  this  be  true?’  an  arch  observer  cries,

‘Yes’,  rather  moved,  ‘I  saw it  with  mine  eyes’.

‘Sir,  I  believe it  on  that  account  alone,

‘I would not,  had  I  seen  it  with  mine  own.’

To  Lodge,  the  ether  o f  space  was  a  fundamental  physical 

entity  in  terms  o f  which  everything  else  in  the  universe  will

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have ultimately  to  be explained.  A  minute fraction o f its potential 

energy is  manifested  in  the  constitution  and  properties  o f matter, 

and  in  the  course  o f  evolution,  matter-particles  receive  and 

incorporate  other  fractions  to  create  forms  o f  life,  in  some  o f 

which  mind  becomes  incarnate,  thus  beginning  the  reign  o f 

individual  consciousness.  The  ether  thus  becomes  the  primordial 

ingredient  o f  the  universe,  and  from  its  storehouse  o f  energy 

are  derived  not only  matter  and  radiation,  but also life  and  mind. 

The  process  by  which  these  developments  take  place  is  outside 

the  range  o f ordinary experience  or knowledge,  and  the  problem 

it  seeks  to  solve  may  therefore  be  regarded  as  belonging  to 

philosophy  as  well  as  to  physics.

Lodge,  however,  found  support  for  his  views  in  some  concep­

tions  which  have  directed  fruitful  researches  in  contemporary 

physics.  As  wave-groups  subserve  the  functions  o f  matter,  so 

he  suggested  that  their  constituent  waves  o f  excessively  high 

frequency  were  the  physical  basis  o f  life  and  mind.  The  ether 

was  assumed  to  be  full  o f such  constituent  waves,  which  make 

no  appeal  to  direct  observation  or  experiment  and  have  no 

energy  o f  their  own,  though  they  constitute  a  guiding  and 

directing  agency.  O n  this  basis,  and  with  wave-mechanics 

making  use  o f  the  ether,  Lodge  brought  problems  o f  life  and 

mind  into  the  philosophy  o f  physics.  ‘N ow ’,  he  said,  ‘opens 

up  the  possibility  o f extending  physics,  the  physics  o f conjoint 

m atter  and  space,  till  it  enters  the  hitherto  excluded  phenomena 

o f life. Life transmits no energy, but exerts a guiding and directing 

influence.  In  association  with  form-waves  it  might  be  most  o f 

w hat  is  wanted.  Gradually  biology  and  psychology  may  be 

thus  allied  w ith  physics.’

‘All  physical  fields  o f  force  exist  in  the  ether,  and  must  be 

effective  in  every  change  produced  in  inert  particles  o f matter, 

whether  they  be  parts  o f an  inorganic  substance  or  parts  o f an 

animated  body.’

The  wave  theory  o f  matter  involves  the  perception  that  a 

particle  is  closely  associated,  and  in  some  cases  identical,  with  a 

set  o f  group-waves  which  are  directed  by  another  hypothetical



OLIVER  JOSEPH  LODGE 

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OBITUARY  NOTICES

set  o f form-waves  which,  though  they  possess  energy,  transmit 

none,  but  nevertheless  guide  the  group-waves  and  determine 

their  path.  In  the  form-waves,  therefore,  a  guiding  and  directing 

agency  is  conceived  which  achieves  its  end  w ithout  interfering 

w ith  energy.  Lodge  regarded  life  and  mind  as  analogous  mani­

festations  o f  the  existence  o f  ethereal  waves  which  control  the 

path  o f particles  w ithout  affecting  the  balance  o f energy.

W hether  the  atom  or  the  universe  is  considered,  the  material 

part  o f it  is  infinitesimal  in  comparison  w ith  the  space  occupied 

by  it.  Matter  is  the  only  part  that  appeals  directly  to  the  senses, 

yet  it  consists  only  o f specks  in  a  medium  which  is  the  source  o f 

all  activity,  matter  itself being  inert  apart  from   fields  o f force  in 

the  ether.

Matter  is  the  palpable  part  o f the  ether—the  only  portion  o f it 

which affects any organs o f sense and can be physically investigated. 

Instincts  and  similar  attributes  belong  to  another  category,  and 

in  Lodge’s  philosophy are  influenced  by an  etheric  or metetherial 

world.  The  ether  thus  operates  in  the  region  o f life  and  mind 

and constitutes the mechanism whereby spirit and matter interact. 

Sense  organs,  including  the  brain,  only  give  interpretations  o f  

physical  objects:  the  realities  underlying  them are inferred not by 

the brain but by the mind,  and Lodge believed that this  continues 

to  operate  even  apart  from  matter.  All  studies  o f ‘behaviour’  o f  

organisms,  or  physiological  reactions,  represent  knowledge  o f 

only  a  material  part  o f  the  universe.  Such  observations  cannot 

reveal the whole truth unless space as well as matter are embraced 

in  an  acceptable  philosophy.

Most biologists are content to study the behaviour o f organisms 

as  displayed  to  the  senses  rather  than  to  philosophize  upon  the 

ultimate  causes  o f  the  sensations  themselves.  In  dealing  with 

radiation  and  many  other  phenomena,  physicists  go  beyond 

material  mechanism  and  construct  fields  o f  energy  in  space  to 

account  for  them.  These  fields  are  in  the  ether,  and  they  are 

similarly  manifested  in  life  and  mind.

In  his  studies  o f  psychical  phenomena,  Lodge’s  observations 

and  judgments,  like  those  made  by  other  natural  philosophers,

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