Oliver Joseph Lodge, 1851 1940

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The  same  aunt  guided  his  education  in  the  years  when  he  had 

left  school  and  entered  his  father’s  business.  She  invited  him  to 

stay  w ith her in London when he  was  about fifteen years  o f age; 

and  while  w ith  her  he  attended  lectures  in  chemistry  and  in 

geology. He was given a ticket to six lectures on heat by Professor 

Tyndall  whose  powers  o f exposition  and  experimental skill im ­

pressed him  so  much  that  he  attended  every  lecture  by  Tyndall 

at  the  Royal  Institution  for  which  he  could  obtain  a  tickets 

W hen  he  returned  to  the  Potteries  after  this  studious  winter, 

he  was  eager  for  more  knowledge  and  began  to  make  experi­

ments  for  himself whenever  his  business  occupations  permitted 

o f interruption.

About this time,  the Science and Art Department started classes 

at  the  W edgw ood  Institute,  Burslem;  and  a well-known  teacher 

under  the  Department,  M r John  Angell,  o f Manchester,  gave  a 

course  in  chemistry.  Lodge  attended  this  course  and  became  a 

kind  o f  voluntary  laboratory  assistant  to  M r  Angell  for  the 

course. Lodge afterwards attended classes  in  physics, mathematics 

and other subjects at the W edgw ood Institute, and used whatever 

intervals he could snatch from his business occupations for reading 

what he  could  about  them.  He  entered for eight o f these  subjects 

in  the  May  examinations  o f  the  Science  and  Art  Department 

and  obtained  a  First  Class  in  all  o f them.  The  result  was  that  he 

was  selected  by  the  Department  to  attend  a  winter  course  for 

science  teachers  in  training  at  the  Royal  College  o f  Science, 

South  Kensington,  with  free  tuition  and  a  maintenance  grant. 

He  attended  lectures  there  by  Huxley,  but  worked  chiefly  at 

chemistry  and  physics  under  Edward  Frankland  and  Frederick 

Guthrie.  In  addition,  he  attended  lectures  in  mathematics, 

mechanics  and  physics  at  King’s  College.

W hile  in  his  father’s  business,  Lodge  passed  the  London 

Matriculation examination and began to w ork for  the Intermedi­

ate  B.Sc.  During  the  winter  in  London  as  a  science  teacher  in 

training, he attended lectures in botany at University  College, by 

Professor Oliver and had private tuition in zoology, with the result 

that  he  passed  the  examination  in  1873.  He  then  decided  to  give


up the idea o f a commercial career and entered University College, 

London,  as  a  student.  W hile  there,  the  professor  o f  physics, 

Carey  Foster,  after  interviewing  Lodge,  offered  him  a  salary  o f  

a year to assist in taking exercise classes and in the laboratory. 

Lodge  gladly  accepted  this  opportunity  o f  cutting  his  business 

ties  and achieving independence,  even though such independence 

involved  materially  straitened  circumstances.  He  was  able  to 

pass  the  Final  B.Sc.  examination  in  1875,  and  two  years  later 

took  electricity  for  the  D.Sc.  examination  which  he  passed 

w ithout  any  difficulty.  In  after  life,  Lodge remarked,  ‘O f all  the 

examinations,  I  found  Matriculation  the  hardest’.

W hen Lodge  entered  University  College  he  intended  to  w ork 

under  the  two  great  professors  o f  mathematics  there—Olaus 

Henrici  and  W .  K.  Clifford—with  the  view  o f  going  to 

Cambridge.  The  offer  o f  Carey  Foster  changed  the  course  o f  

his  career.  From  demonstrator  in  physics  he  became  assistant 

professor and remained at University College until  1881  when he 

was appointed professor o f physics and mathematics at University 

College,  Liverpool,  where he  did  most o f his  experimental w ork 

in  physics.

W ith  the  close  o f  the  nineteenth  century,  Lodge  embarked 

on  a  new  career.  The  century  had  witnessed  an  unexampled 

growth  in  the  movement  for  higher  education.  In  1832 

Durham,  and  in  1836  London,  had  received  university 

charters;  university  colleges  were  established  in  most  o f  the 

great cities  o f England and Wales;  the last quarter o f the century 

saw the initiation o f the  great federal experiments  o f the Victoria 

University  and  the  University  o f Wales.  In  1900  Birmingham 

secured  its  charter—the  first  o f the  great  industrial  cities  to  do  so 

—and Lodge was  invited to  become  the first Principal o f the new 

University  o f  Birmingham.  He  remained  at  Birmingham  for 

nearly twenty years and then retired to Norm anton House, Lake,  . 

near  Salisbury,  with  the  intention  o f devoting  the  remainder  o f 

his  life  to  the  study  o f the  ether  o f space  in  both  its  physical  and 

psychical aspects.

M r  Joseph  Chamberlain  was  mainly  responsible  for  the


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foundation  o f  the  University;  and  it  was  through  him  that 

Lodge  became  the  first  Principal.  Lodge  was  a  great leader,  and 

he  had  his  ow n  notions  o f the  duties  o f the  head  o f a  modern 

university.  He had little taste for the routine w ork o f committees, 

no  liking  at  all  for  the  details  o f finance.  Indeed,  he  confessed 

that  his  knowledge  o f the  principles  governing  the  drawing-up 

o f  a  balance  sheet  was  confined  to  an  appreciation  o f  the  fact 

that  the  totals  on  the  two  sides  o f the  account  must  be  the  same. 

These matters were  delegated to  others, and Lodge confined him­

self,  w ith  signal  success,  to  shaping  and  guiding  the  policy  o f the 

new  University.  At  the  time  o f  its  foundation  many  o f  the 

citizens  o f  Birmingham  regarded  such  an  institution  as  un­

necessary  and  entirely  useless,  but  when  Lodge  retired  the 

University had  become  an integral part o f the  sociological life  o f 

the  city.  This  change  o f attitude  was  due  in  very  large  measure 

to  the  personality  and  activity  o f Lodge.  He  not  only  convinced 

the  public  o f the  material  advantages  to  be  derived  by  the  city 

from having in its midst a centre o f scientific teaching and research, 

but  also  increasingly  insisted  on  the  value  o f the  humane  studies 

to  the  life  o f  the  community.  The  high  position  which  the 

University  now   occupies  is  a  tribute  to  the  strength  and  extent 

o f the  foundations  laid  by  Lodge  and  his  early  colleagues.

W hile  at  University  College,  London,  Lodge  read  before  the 

Physical  Society,  in  1875,  in  conjunction  w ith  Carey  Foster,  a 

paper  on  the  shape o f the lines o f flow and  the equipotential lines 

between  two  electrodes  applied  to  a  conducting  surface.  This 

was  his  first  im portant  paper,  and  he  followed  it  up  with  others 

on  electrical  conduction.  To  this  period,  also,  belongs  a  series  o f 

papers  on  thermal  conductivity,  his  well-known  modification 

o f   Mance’s  method  for  the  measurement  o f  battery  resistance, 

and a proposal for a compact and stable form o f Daniell cell to be 

used  as  a  standard  o f electromotive  force.  During  a  summer  at 

Heidelberg  he  read  Maxwell’s  two  volumes  on  Electricity 

Magnetism,  and  when  he  returned  to  London  he  produced  a 

paper  describing a model  illustrating mechanically  the passage o f 

electricity  through  metals,  electrolytes  and  dielectrics,  according


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