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12 / Croce / The Essence of Aesthetic 

becomes a different matter when, as must be done with 

every distinction, we pass from the act of distinguishing 

to that of establishing relation and unifying, because this 

time we run against most desperate obstacles. What has 

here been distinguished cannot be unified, because it has 

been badly distinguished: how can something external 

and extraneous to the internal become united to the 

internal and express it? How can a sound or a colour 

express an image without sound and without colour? How 

can the bodiless express a body? How can the spontaneity 

of imagination and of reflection and even of technical 

action coincide in the same act? When the intuition has 

been distinguished from the expression, and the one has 

been made different from the other, no ingenuity of 

middle terms can reunite them; all the processes of 

association, of habit, of mechanicising, of forgetting, of 

instinctification, proposed by the psychologists and 

laboriously developed by them, finally allow the the rift to 

reappear: on this side the expression, on that the image. 

And there does not seem to be any way of escape, save 

that of taking refuge in the hypothesis of a mystery which, 

according to poetical or mathematical tastes, will assume 

the appearance of a mysterious marriage or of a 

mysterious psychophysical parallelism. The first is a 

parellelism incorrectly overcome; the second, a marriage 

celebrated in distant ages or in the obscurity of the 


But before having recourse to mystery (a refuge to which 

there is always time to fly), we must enquire whether the 

two elements have been correctly distinguished, and if an 

intuition without expression be conceivable. Maybe the 

thing is as little existing and as inconceivable as a soul 

without a body, which has certainly been as much talked 

of in philosophies as in religions, but to have talked about 

it is not the same thing as to have experienced and 

conceived it. In reality, we know nothing but expressed 

intuitions: a thought is not thought for us, unless it be 

possible to formulate it in words; a musical image exists 

for us, only when it becomes concrete in sounds; a 

pictorial image, only when it is coloured. We do not say 

that the words must necessarily be declaimed in a loud 

voice, the music performed, or the picture painted upon 

wood or canvas; but it is certain that when a thought is 

really thought, when it has attained to the maturity of 

thought, the words run through our whole organism, 

soliciting the muscles of our mouth and ringing internally 

in our ears; when music is truly music, it trills in the 

throat and shivers in the fingers that touch ideal notes; 

when a pictorial image is pictorially real, we are 

impregnated with lymphs that are colours, and maybe, if 

colouring matters were not at our disposition, we might 

spontaneously colour surrounding objects by a sort of 

irradiation, as is said of certain hysterics and of certain 

saints, who caused stigmata to appear upon their hands 

and feet by means of an act of imagination! Thought, 

musical fancy, pictorial image, did not indeed exist 

without expression, they did not exist at all, previous to 

the formation of this expressive state of the spirit. To 

believe in their pre-existence is simplicity, if it be simple 

to have faith in those impotent poets, painters, or 

musicians, who always have their heads full of poetic, 

pictorial, and musical creations, and only fail to translate 

them into external form, either because, as they say, they 

are impatient of expression, or because technique is not 

sufficiently advanced to afford sufficient means for their 

expression: many centuries ago, it offered sufficient 

means to Homer, Pheidias, and Apelles, but it does not 

suffice for these, who, if we are to believe them, carry in 

their mighty heads an art greater than those others! 

Sometimes, too, this ingenuous faith is due to keeping a 

bad account with ourselves and having imagined and 

consequently expressed some few images, we fancy we 

already possess in ourselves all the other images that go to 

form part of the work, which we do not yet possess, as 

well as the vital connection between them, which is not 

yet formed and is therefore not expressed. 

Art, understood as intuition, according to the concept that 

I have exposed, having denied the existence of a physical 

world outside of it, which it looks upon as simply a 

construction of our intellect, does not know what to do 

with a parallelism of the thinking substance and of 

substance extended in space, and has no need to promote 

impossible marriages, because its thinking substance — or, 

rather, its intuitive act — is perfect in itself, and is that 

same fact which the intellect afterwards constructs as 

extended. And just as an image without expression is 

inconceivable, so an image which shall be also expression 

is conceivable, and indeed logically necessary; that is, 

provided that it be really an image. If we take from a 

poem its metre, its rhythm, and its words, poetical thought 

does not, as some opine, remain behind: there remains 

nothing. Poetry is born as those words, that rhythm, and 

that metre. Nor could expression be compared with the 

epidermis of organisms, unless it be said (and perhaps this 

may not be false even in physiology) that all the organism 

in every cell and in every cell’s cell is also epidermis. 

I should, however, be wanting in my methodological 

convictions and in my intention of doing justice to errors 

(and I have already done justice to the distinction of form 

and content by demonstrating the truth at which they 

aimed and failed to grasp), were I not to indicate what 

truth may also be active at the base of this attempted 

distinction of the indistinguishable, intuition and 

expression. Imagination and technique are reasonably 

distinguished, though not as elements of art; and they are 

related and united between themselves, though not in the 

field of art, but in the wider field of the spirit in its 

totality. Technical or practical problems to be solved, 

difficulties to be vanquished, are truly present to the artist, 

and there is truly something which, without being really 

physical, and being, like everything real, a spiritual act

can be metaphoricised as physical in respect to the 

intuition. What is this something? The artist, whom we 

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